Fuera de la vista, fuera de la mente - Minibytes n. ° 4

Minibytes de Al Allen

En pocas palabras, la mayoría de los aceites flotan en el agua. Bueno…, algunos no lo hacen; algunos flotan por un rato; y muchos desaparecen con el tiempo debido a la evaporación, descomposición y/o mezcla natural dentro de la columna de agua. Hasta ahora mis discusiones no han sido específicas de ningún tipo de petróleo (es decir, petróleo crudo, diesel, gasolina, aceites lubricantes, etc.), y no he intentado explicar cómo el comportamiento del petróleo flotante y las técnicas de limpieza varían con el agua dulce. agua de mar, presencia de hielo, etc. Si tengo suerte y puedo escribir un blog durante otros 10 años, ¡podría llegar a abordar aproximadamente la mitad de estos temas! Por supuesto, en “90” probablemente estaría más preocupado por lo que podría obstruirse que por lo que se bloguea. Así que, por ahora, pasemos rápidamente a otra importante lección aprendida sobre los derrames de petróleo. Es decir, el “hundimiento” del petróleo y cómo dicho hundimiento en realidad involucra a todos los petróleos y todos los tipos de agua en algún momento, al tiempo que impone limitaciones significativas al tiempo disponible para la respuesta, la selección de tácticas significativas y la consideración especial de los posibles impactos ambientales. debajo de la superficie del agua.

En mi blog anterior (#3), cubrí algunas de las técnicas e ineficiencias de derrames de petróleo observadas durante la explosión de 1969 frente a Santa Bárbara, California. Algunas de las lecciones aprendidas sobre el auge y la extracción de petróleo flotante durante ese evento fueron reconocidas rápida y dolorosamente. Sin embargo, había una lección que parecía tan ilusoria y resbaladiza de entender como el petróleo mismo: la tendencia del petróleo a hundirse, ya sea como un proceso natural, o peor, por el intento deliberado de ponerlo fuera de la vista y, por lo tanto, tal vez, fuera de la vista. ¡de la mente! Durante las semanas posteriores a la explosión, se realizaron esfuerzos generalizados de limpieza cerca de la costa y en la costa para esparcir paja y otros materiales sobre el petróleo flotante y varado. Si bien el petróleo puede adherirse y/o absorberse en cientos de productos naturales y artificiales (paja, heno, cabello, turba, etc.), la recuperación de estos productos aceitosos es a menudo un esfuerzo difícil y que requiere mucha mano de obra. Y, si no se hace rápidamente, estos materiales empapados de aceite a menudo se hunden, especialmente cuando entran en contacto con la arena de la playa u otras partículas. Fui testigo del hundimiento del petróleo mientras flotaba en agua marrón y fangosa que salía de las desembocaduras de los ríos cerca de Santa Bárbara. Con curiosidad por la distribución del petróleo bajo la superficie, realicé inmersiones para examinar el fondo marino en esas regiones. No era necesario ser un biólogo marino experto para ver y reconocer el impacto significativo de vastas extensiones de sedimentos y materiales aceitosos en el fondo. Algunas de las capas aceitosas tenían varios centímetros de espesor y tenían la consistencia de mayonesa.

Después del derrame, durante bastante tiempo se habló del uso de agentes hundimientos para tratar el petróleo flotante. Al considerarme increíble que alguien pudiera hundir petróleo deliberadamente, comencé a pensar en formas de estudiar esta idea y, con suerte, generar conciencia sobre el potencial de impactos graves. Un muy buen amigo mío, que por cierto fue compañero de buceo durante nuestros estudios de filtración de petróleo, estuvo de acuerdo en que deberíamos fijarnos el objetivo de comprender mejor el hundimiento del petróleo. Este buen amigo (¡y padrino de mi boda!) es el Dr. Roger S. Schlueter (RSS), ahora jubilado en Santa Bárbara. Él, por cierto, es el buzo/piloto al que me referí en mi blog anterior (#3), donde estimaciones inocentes del volumen del derrame para la explosión ya nos habían metido en problemas con algunos grupos. Bueno..., para abreviar la historia, RSS y yo incorporamos a nuestro plan a otro buen amigo y "Seep Creep", Leland E. Fausak (LEF), y durante un período de aproximadamente 3 años logramos lo siguiente:

Minibytes #4 Laboratorio Hidroeléctrico
Foto #1: Hydro-Lab (~ 20ft por 8-ft diam.) A una profundidad de 50ft.
Minibytes #4 con petróleo crudo bajo el agua
Foto #2: Petróleo crudo premezclado y agente de hundimiento con marco blindado.
Minibytes #4 Diver con mezcla de aceite y agente
Foto #3: Buzo distribuyendo una ligera concentración de mezcla de aceite/agente.
  1. Se desarrolló un plan para el estudio de varios aceites y agentes de hundimiento que utilizan un hábitat del fondo marino para que podamos vivir y trabajar desde ese hábitat, realizando experimentos sobre el destino, el comportamiento y los impactos del petróleo hundido durante un período prolongado de al menos una semana. .
  2. Obtuvimos la aprobación y la financiación de la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica (NOAA) y de la Agencia de Protección Ambiental (EPA) para que los tres pasáramos una semana en Hydro-Lab, un hábitat de investigación submarino en 50 pies de agua cerca de la Isla Gran Bahama ( Foto #1).
  3. Con el apoyo de nuestro empleador en ese momento, Marconsult, Inc., completamos un curso avanzado de capacitación de buzos dirigido por la Universidad del Sur de California en la Isla Catalina, dándonos la oportunidad de estudiar y prepararnos para las tareas y condiciones que habíamos cara durante una inmersión de saturación de 7 días.
  4. En enero de 1973 finalizamos una estancia de una semana en Hydro-Lab, durante la cual llevamos a cabo varias evaluaciones de las propiedades, el transporte y la degradación de varios hidrocarburos hundidos deliberadamente, y probamos procedimientos que podrían usarse para determinar los efectos del hidrocarburo hundido en organismos bentónicos (que viven en el fondo) (Fotos #2 y #3). Este esfuerzo se convirtió en la Fase I y los resultados se utilizaron para planificar una segunda inmersión de saturación un año después.
  5. La Fase II fue aprobada y financiada una vez más por la NOAA con el apoyo de la División de Servicios Marinos de Dames & Moore en mayo de 1974 e incluyó lecciones aprendidas durante la Fase I. La Fase II, también en Hydro-Lab, se centró en las respuestas fisiológicas y de comportamiento de los organismos marinos. al petróleo sumergido. Los estudios incluyeron alteraciones del hábitat natural, estrés forzado por asociación directa con el petróleo y degradación del petróleo.

Las observaciones y resultados de estos estudios de Hydro-Lab se presentaron en la Conferencia de Tecnología Offshore (OTC) en Houston (mayo de 1974); se establecieron comunicaciones en vivo, incluido un video de nuestros experimentos, entre los buceadores de Hydro-Lab (Fase II) y los asistentes a OTC; y los informes se presentaron en el Hydro-Lab Journal, un boletín del Programa de investigación submarina de Hydro-Lab, Freeport, Isla Gran Bahama. Los resultados de los estudios enviados a las organizaciones financiadoras son demasiado extensos para presentarlos en este blog; sin embargo, la investigación realizada en Hydro-Lab proporcionó información fisicoquímica y operativa básica que confirmó el valor de las observaciones prolongadas del petróleo hundido en el fondo marino. Los buzos, que trabajaban muchas horas cada día, podían monitorear, tomar muestras y evaluar el destino, el comportamiento y los impactos del petróleo en las plantas y animales bentónicos y epibentónicos. La descompresión por exposición prolongada a la presión a una profundidad de 50 pies solo debe realizarse una vez y dura 14 horas al final de la inmersión. Fue posible simular algunas de las condiciones y dosis que podrían resultar de la exposición natural y/o deliberada del petróleo que llega al fondo marino después de un derrame. Se podría observar y estudiar de cerca el potencial del petróleo hundido para afectar plantas y animales, especialmente organismos diminutos (infauna) dentro de los sedimentos del fondo.

Observamos que se produjo muy poca degradación del petróleo hundido dentro de las exposiciones de una semana de petróleo en el lecho marino, y que se produjeron pérdidas de petróleo de típicamente el 1% o menos con los petróleos que se separaron de los sedimentos y los agentes de hundimiento disponibles comercialmente. La persistencia del petróleo y los posibles impactos en el fondo marino y los montículos de coral, incluso con concentraciones relativamente ligeras, llevaron a planes para futuros experimentos que implicaran dosis más altas y exposiciones más prolongadas. Si bien la falta de financiación para tales experimentos impidió realizar más estudios de esta naturaleza sobre el impacto del petróleo, se aprendió lo suficiente y se transmitió a los socorristas, al público y a los reguladores para eventualmente ayudar a prohibir el uso de agentes hundimientos en los derrames de petróleo, y para endurecer los estándares por los cuales incluso se podrían utilizar sorbentes y otros agentes de tratamiento (artificiales o naturales). Después de los experimentos de Hydro-Lab, tuve la oportunidad de presenciar docenas de importantes vertidos de petróleo al mar en una amplia gama de condiciones. Esas experiencias confirmaron mi creencia de que se debe hacer todo lo posible para evitar que el petróleo llegue a la costa y entre en contacto con las formas de vida diversas, a menudo abundantes y más sensibles, cercanas, sobre y debajo del lecho marino. A medida que sigo abordando los pros y los contras de las diversas opciones de respuesta a derrames, las lecciones aprendidas, etc., espero que las compensaciones asociadas con cada opción se vuelvan un poco más claras, ayudando a estimular el diálogo sobre directrices y regulaciones significativas para el uso de esas opciones. .

Para terminar, solo tengo que confesar que la experiencia Hydro-Lab no fue todo trabajo y preocupación por el futuro de los bichos en el fondo marino. Poco después de llegar al hábitat de Hydro-Lab, descubrimos algunas limitaciones bastante singulares. Vivir en espacios tan reducidos significaba que los ocupantes del laboratorio debían hacer todo lo posible para mantener todas las emisiones personales (vapores, líquidos y sólidos) afuera. Si bien nuestro equipo de soporte controlaba fácilmente la dieta, la eliminación de subproductos debía realizarse de la misma manera que otras criaturas naturales del mar. ¡Esto requirió algo de práctica! Una vez que acordamos que NO se permitirían FOTOS durante dicha actividad, cada uno de nosotros adquirimos bastante habilidad para nadar rápidamente (generalmente desnudos) hasta un escondite privado favorito detrás de una loma de coral lejos del hábitat. Todo se volvió razonablemente rutinario hasta que una tarde la paz y la tranquilidad dentro del hábitat fueron abruptamente interrumpidas por las chirriantes elecciones de palabras (#@%!*$#) del Dr. RSS mientras irrumpía a través del puerto de entrada del hábitat, luciendo como si había sido perseguido por un tiburón. Sus confusas palabras pronto revelaron que a mitad de su “misión”, se había convertido en la atracción principal de un grupo de buzos visitantes del continente que no habían sido anunciados. Hasta el día de hoy, todavía siento un gran placer al visualizar esa clase de buceadores, observando una forma de vida con apariencia humana, aterrorizada, vestida sólo con la última máscara facial y tanque de buceo, luchando por llegar al hábitat, mientras deja un rastro extraño. de…, digamos, escombros, detrás. ¡Seguramente esos estudiantes de buceo recibieron una lección rápida sobre cómo respirar con un regulador mientras se echaban a reír!


Al Allen, presentador

Alan A. Allen Tiene más de cinco décadas de experiencia como asesor técnico y supervisor de campo que involucra cientos de derrames de petróleo en todo el mundo. Al es reconocido como un consultor y entrenador líder en técnicas de vigilancia y detección de derrames de petróleo, la aplicación de dispersantes químicos y la contención, recuperación y / o combustión de petróleo derramado en condiciones árticas y subárticas.

Copyright © 2018, Al Allen. Está prohibido el uso no autorizado y / o la duplicación de este material sin el permiso expreso y por escrito del autor de este blog.

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